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Toma control de las plagas en el melón

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Debido a que las condiciones de clima húmedo persisten en todas las temporadas en las zonas productoras cálidas, y a pesar de que las predicciones sobre las condiciones que generaría El Niño nunca se llegaron a materializar, los productores de melón enfrentan el reto de manejar plagas muy importantes.

De acuerdo con John Palumbo, investigador y extensionista del Departamento de Entomología de la Universidad de Arizona, el gusano de la semilla del maíz ha ido escalando en importancia en la lista de preocupaciones de los productores de la región, seguido por la mosca blanca del camote y por las plagas de lepidópteros, escarabajo soldado y gusano falso medidor de la col.

Palumbo proporciona sugerencias de manejo de plagas y responde a las preguntas relacionadas con los síntomas y las inspecciones en campo, así como sobre los medios de control químico y biológico.

P1 ¿Cuáles son las tres plagas de insectos más importantes?

Palumbo: El gusano de la semilla de maíz es siempre una preocupación para los melones sembrados de enero a marzo, pero puede ser una plaga más importante este año, debido al potencial de clima más frío y húmedo.

Cada año, las moscas blancas del camote son una amenaza importante para los melones de primavera. Hasta el momento, no hemos observado altos niveles de mortalidad durante el periodo de hibernación. Los adultos y los estadíos inmaduros pueden ser encontrados en cultivos de hortalizas de invierno a niveles que no afectan económicamente, en toda la región. Cuando las temperaturas aumentan de manera gradual, los adultos empiezan a moverse entre los melones de primavera y pueden crecer con rapidez cuando el clima se vuelve caliente.

De manera similar, las plagas de Lepidópteros (como el escarabajo soldado y el falso medidor de la col) son amenazas anuales para los melones Cantaloupe y las sandías, apareciendo de manera típica en los cultivos durante el amarre de los frutos.

P2 ¿Cuáles son los principales síntomas de cada infestación de insectos?

Palumbo: Los síntomas del daño ocasionado varían con cada plaga, por lo que es importante revisar el buen establecimiento durante la emergencia y la salud foliar.

El gusano de las semillas del maíz ataca las semillas en germinación y las plántulas de trasplante, por lo que el daño se vuelve evidente al tener un mal establecimiento a la emergencia o por la marchitez de los trasplantes en el campo. No hay un método económico de control cuando se encuentran larvas del gusano de las semillas de maíz en los campos sembrados o trasplantados, por lo que los productores deben usar un enfoque preventivo.

Los adultos y ninfas de gran tamaño de la mosca blanca del camote pueden ser encontrados con facilidad en el revés de las hojas. Sin embargo, se necesita una lupa para ver los huevecillos y las ninfas pequeñas. Si permiten que las ninfas infesten las plantas, se puede reducir el crecimiento de las plantas en gran medida.

Al inicio, la actividad de las larvas de lepidópteros (escarabajo soldado y falso medidor) es evidente debido al daño ocasionado a las hojas más viejas durante su alimentación. Una vez que los frutos empiezan a cuajar, es posible encontrar a las larvas alimentándose de la superficie exterior de los frutos maduros y en los frutos en desarrollo.

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P3 ¿Cuándo deben empezar las inspecciones de campo para cada insecto?

Palumbo: En el caso de ciertas plagas, la inspección de campo no es una opción, sino una necesidad. En el caso de otras plagas, es preciso prestar atención al clima.

Realmente no es posible inspeccionar los campos en búsqueda de gusanos de la semilla de maíz. Si un productor está sembrando en un campo de cultivo que tiene muchos residuos del cultivo anterior, es casi seguro que éste ya tenga la presión de los gusanos. De cualquier forma, los productores necesitan aplicar tratamientos profilácticos a los campos sembrados en épocas tempranas (enero-febrero), para asegurar un establecimiento de calidad.

Una vez que las vides empiezan a crecer y las temperaturas se tornan cálidas de manera consistente, los consultores de control de plagas (PCAs) deben empezar a examinar el revés de las hojas cerca del extremo terminal, en búsqueda de la presencia de adultos de mosca blanca. Si más del 50% de las hojas contienen al menos tres adultos, es necesario que los productores empiecen a considerar aplicar un tratamiento.

El muestreo de Lepidópteros debe iniciar en etapas tempranas del crecimiento vegetal buscando la presencia de daño foliar. Cuando las plantas empiecen a producir frutos, los consultores de control de plagas deben empezar a examinar los frutos en desarrollo en búsqueda de la presencia de larvas y señales de alimentación frescas.

P4 ¿Cuáles son los medios de control químico disponibles para cada plaga de insectos?

Palumbo: Hay varios productos disponibles. Es importante prestar atención a lo que ocurre en campo para realizar la aplicación a tiempo.

El método estándar para manejar al gusano de la semilla del maíz en el clima desértico es aplicar un insecticida piretroide, dentro del surco al momento de la siembra, o como baño al cuello de los trasplantes (“drench”), para evitar que los gusanos dañen las semillas en germinación y se alimenten de las plántulas de trasplante.

Los productores pueden aplicar imidacloprid o tiametoxan a la siembra y esto controlará del 45% al 60% de la mosca blanca del camote. Si se requiere controlar a las ninfas antes de la cosecha, los productores podrán aplicar reguladores de crecimiento de los insectos.

Hay una serie de productos disponibles que proporcionan excelente control para el falso medidor de la col y los escarabajos soldado que afectan a los melones.

P5 ¿Qué pueden hacer los productores para reducir la incidencia de una infestación de insectos y proteger sus cultivos de melón para el ciclo siguiente?

Palumbo: Deben utilizar las prácticas óptimas de cultivo para evitar estresar a las plántulas que acaban de emerger. Esto incluye la preparación adecuada de las camas de semillas y el manejo del riego, la nutrición vegetal y la salinidad.

La experiencia ha demostrado que una planta de crecimiento vigoroso con un sistema radicular fuerte, tiene mayores probabilidades de soportar los factores externos de estrés, como las moscas blancas y los lepidópteros, cuando las temperaturas se vuelven calurosas en junio y las plantas están completamente cargadas de frutos.

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